Más cerca de Plutón que nunca

Por Benito Guerrero

La sonda New Horizons, lanzada por la NASA en 2006, ha realizado este martes su máxima aproximación a Plutón, como tenía programado. Tras casi una década de viaje, la aeronave ha recorrido los cinco mil millones de kilómetros que separan Plutón y la Tierra. El objetivo de esta expedición es tomar fotos y recoger datos del planeta más remoto del Sistema Solar.

El envío de esta nave espacial dará la posibilidad de responder a preguntas básicas sobre la superficie, la geología, la materia de la que está formada el planeta y su composición atmosférica. El estudio se prolongará durante los próximos cinco meses. Durante este tiempo se podrán analizar, además, las lunas de verano del planeta.

La NASA ha hecho extensible esta misión al Cinturón de Kuiper, para examinar varios de los pequeños astros helados de esta región.

Imagen de Plutón tomada por la sonda 'New Horizons'. REUTERS

La Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos ha clasificado este trabajo como de alta prioridad, ya que será la primera vez que una nave se acerque tanto a Plutón. Otro de los objetivos de New Horizons es estudiar cómo este planeta y sus lunas se comportan con el resto de astros rocosos y gaseosos del sistema solar. Esta sonda es la primera del proyecto Nuevas Fronteras de la NASA, que tiene una duración de quince años y un coste total de 650 millones de dólares.

Ocho curiosidades que hacen de la llegada de la sonda New Horizons a Plutón un acontecimiento sin precedentes:

1.- Es la primera vez que una sonda enviada desde la Tierra se aproxima a tan solo 12.500 kilómetros de Plutón.

2.- Las imágenes proporcionadas durante el viaje de New Horizons nos muestran una cara del planeta que nunca habíamos visto.

3.- La nave espacial estadounidense ha revelado que Plutón tiene unas dimensiones mayores de las que se pensaba hasta ahora, exactamente 2.370 kilómetros más de diámetro.

4.- Este viaje comenzó el 19 de enero de 2006. Después de nueve años y medio de viaje ha recorrido cinco mil millones de kilómetros.

5.- La sonda espacial New Horizons, de 480 kilos, ha viajado durante todo este tiempo a 49.600 kilómetros por hora.

6.- Además de la exploración del Plutón, esta misión permitirá estudiar también las diferentes lunas de este planeta y el Cinturón de Kuiper.

7.- Debido a la enorme distancia que separa Plutón del Sol, la luz tarda cinco horas y media en llegar hasta allí. Esto retrasará la llegada de las primeras imágenes a la tierra varios días.

8.- A través de NASA.tv se podrá seguir la aproximación de la nave en directo. Además, la NASA ha puesto en marcha una herramienta -Eyes on Pluto- donde puedes seguir toda la operación en tiempo real.

 

 

En relación con otras investigaciones espaciales, Nature Geoscience ha publicado un informe que revela que el robot Curiosity ha detectado por primera vez corteza continental en Marte.

La investigación determina que el planeta rojo tuvo agua físicamente para cubrir todo el planeta. Esto lo asemeja cada vez más a la Tierra y refuerza las posibilidades de albergar vida.

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